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Indigenous victims still await compensation

October 13, 2011

By: Ligia María

Original version, Spanish translation below

Traducción al Español, abajo

By Louisa Reynolds

Government apologizes for human rights violations during armed conflict while compensation programs for victims are severely underfunded.
Carlos Chen Osorio is the only survivor of a Mayan Achí family whose members were brutally slaughtered by the army in five different massacres perpetrated during Guatemala´s 36-year-long civil war against the inhabitants of Río Negro, a town in the northeastern department of Baja Verapaz.

Chen lost 40 family members and today he leads the Association for the Integral Development of Mayan Achí Victims of Violence, an indigenous organization based in Baja Verapaz that seeks compensation for war victims.

According to Chen, symbolic actions taken by the government, such as public admissions that the State applied genocidal policies against the country´s Mayan communities, are not enough.

“The government has apologized for what was done to us but apologies won´t buy us land or a home,” he said.

President Álvaro Colom is the nephew of Manuel Colom Argueta, former mayor of Guatemala City, murdered at the height of the military repression in 1979, and his center-left administration has sought to portray itself as the heir of the 1944 Revolution, an uprising against dictator Jorge Ubico that ushered in a decade of democratic rule under Presidents Juan José Arévalo and Jacobo Árbenz.

This period, known in Guatemalan history as “the 10 years of democratic Spring,” came to an abrupt end with a coup sponsored by the United Fruit Company and the US government, which feared the spread of communism in Central America.

Government rhetoric frequently alludes to these historical events and the Colom administration, whose slogan is “times of solidarity,” has issued many public apologies for wartime atrocities.

In March this year, Colom apologized to the family members of guerrilla fighter and poet Otto René Castillo and his partner Nora Paiz, who were tortured and disappeared by the army 44 years ago.

But there was an embarrassing moment for Colom during the ceremony when a group of peasant activists burst into the National Palace and demanded that the government should put an end to land evictions in rural areas, exposing the gulf between official rhetoric, which emphasizes peace, justice for war victims and the need to fight poverty and inequality, and the country´s stark reality.

For war victims like Chen, apologies ring hollow when little progress has been made in terms of compensating survivors and ending the dire misery in rural areas that led desperate peasants to join the guerrilla in the first place.

Compensation plans are underfunded
The National Compensation Program has been assigned a US$13.3 million yearly budget: $3.9 million for administrative costs and $9.1 million for the compensation directly, including the construction of basic dwellings (a small, one-bedroom cement structure with a tin roof and outdoor latrine), agricultural or craft production plans which aim to provide the community with a source of income, and compensation of up to $5,200 per victim, and a brief counseling session to help survivors overcome their ordeal.

Director of the program César Dávila explains that this is only a third of the budget established by the War Victims´ Compensation Law, approved under the 2000-2004 Alfonso Portillo government.

According to Dávila, this means that 3,000 housing requests will not be met under the Colom administration, which ends next January.

With regards to the projects that are meant to make communities self-sustainable, 130 feasibility studies have been carried out but only 20 of the proposed projects will be implemented due to insufficient resources.

When the Colom administration´s priorities were questioned since the program is desperately underfunded, Dávila says that the requested budget for the program this year was $28.8 million, but opposition parties in Congress reduced it by more than half to US$13 million.

However, inside sources who requested anonymity for fear of reprisals say that although the program´s budget is clearly inadequate, even the funds available are often squandered. For instance, in only a week, the program office spent $9,800 on glossy advertisements in national newspapers with an upper-class urban readership, trumpeting the program´s achievements, funds that could have been used to build five dwellings for rural families who have spent years on a seemingly endless waiting list.

Was there a civil war in Guatemala?

For the victims of the armed conflict, memories of the atrocities committed against helpless civilians are hard to forget. However, for a new generation of Guatemalans born after the Peace Accords were signed in 1996, the war never happened.

Until now, the national curriculum vaguely states that teachers should explain why the Peace Accords were signed, but the issue is usually treated in a superficial manner and with no mention of why there was a war in the first place.

“I´ve been a university lecturer for 20 years and I´ve noticed that the new generation is completely ignorant about the issue and is not even aware of the fact that we had a war”, says Professor Rodolfo Arévalo.

This is supposed to change this year after the compensation program produced a series of teaching materials on the armed conflicts that will be used in all schools, including games of snakes and ladders for younger pupils, where each square on the board contains a question on Guatemalan history that the student must answer and a guide for teachers on how to address the issue and how to answer questions that may arise in the classroom.

But these efforts, which are meant to ensure that the Mayan holocaust is not forgotten, have been frowned upon by army veterans and right-wing sectors that are reluctant to admit the atrocities that were committed.

“Many people insist that the issue shouldn´t be discussed. The Peace Accords were symbolic and the country continues to be ruled by the oligarchy. Parents have complained when some private schools have tried to teach students about the war. The bottom line is that this country is not interested in knowing what happened,” said high school teacher Rossana Pinillos


Spanish version. Versión traducida al  Español

Indígenas guatemaltecos víctima de la guerra aún esperan compensación 

6 de Mayo de 2011.  El gobierno se disculpa por violar derechos humanos durante el conflicto armado, mientras los programas de compensación para las víctimas  carecen de fondos suficientes.

Carlos Chen Osorio es el único Maya Achí sobreviviente de su familia, la cual fue brutalmente asesinada por el ejército en 5 diferentes masacres perpetuadas durante los 36 años de la guerra civil en contra de los habitantes de Río Negro, un pueblo del nordeste departamento de Baja Verapaz.

Chen perdió a 40 miembros de su familia, hoy día dirige la asociación para el Desarrollo Integral de Mayas Achí víctimas de violencia, la cual es una organización indígena con base en Baja Verapaz, que busca compensación para las víctimas de la guerra.

Chen considera que las acciones  simbólicas que el gobierno realiza como  admitir públicamente que el estado aplicó políticas genocidas en contra de las comunidades Mayas, no es suficiente.

“El gobierno se ha disculpado por lo que nos hicieron, pero las disculpas no nos compran tierras u hogares”.

El presidente Álvaro Colom es el sobrino de Manuel Colom Argueta,  ex -alcalde de la ciudad de Guatemala , asesinado durante  la represión militar en 1979, su administración de centro-izquierda  ha querido reflejar la herencia de  la revolución de 1944, ésta fue una revuelta  en contra del dictador Jorge Ubico, que marcó el comienzo de una década de democracia bajo el mando de los presidentes Juan José Arévalo y Jacobo Árbenz.

Este período conocido en la historia de Guatemala como “ los diez años de la primavera democrática”  llegó a un abrupto final con el golpe de estado llevado a cabo  por la compañía “United Fruit Company” y el gobierno de los Estados Unidos, que temía que se propagara el comunismo  en centro América.

El gobierno frecuentemente hace alusión a estos eventos históricos, la administración de Colom, cuyo slogan es “tiempos de solidaridad” ha emitido muchas disculpas públicas por las atrocidades cometidas durante la guerra.

En Marzo de este año, Colom se disculpó con los miembros de la familia del  combatiente de la guerrilla y poeta Otto René Castillo y su compañera Nora Paiz, quienes fueron torturados y desaparecidos por el ejército hace 44 años.

Hubo un momento incómodo para Colom durante la ceremonia cuando un grupo de campesinos activistas irrumpieron el  Palacio Nacional y demandaron al gobierno que debe poner un alto al desalojo de tierras en las áreas rurales, contrario a lo que expone la retórica oficial la cual enfatiza la paz, justicia para las víctimas de la guerra, ellos se hicieron presentes para demostrar  el lado inhóspito de la realidad del país.

Para las víctimas de la guerra como Chen, las disculpas suenan vacías cuando se ha progresado muy poco en términos de recompensar a los sobrevivientes y terminar  la miseria extrema en las áreas rurales, que fue lo que llevo a los desesperados campesinos a unirse a la guerrilla en primer lugar.

Planes de compensación sin fondos suficientes.

Se ha asignado al  programa nacional de compensación $13.3 millones de dólares del presupuesto anual: $3.9 millones de dólares para costos administrativos, y $9.1 millones de dólares para la compensación directamente, incluyendo la construcción de  viviendas básicas (una pequeña estructura de cemento con un cuarto , techo de plomo, y una letrina afuera), planes para la producción artesanal o agrícola, cuyo objetivo es proveer a la comunidad una fuente de ingreso, y  la compensación hasta de $5,200 dólares por víctima, y un breve asesoramiento  para ayudar a los sobrevivientes a superar su terrible experiencia.

El director del programa César Dávila explica que este es únicamente la tercer parte del presupuesto establecido por ley para la compensación de las víctimas de la guerra , aprobado en el gobierno de Alfonso Portillo 2000-2004.

De acuerdo con Dávila, esto significa que 3,000 solicitudes  de viviendas no se cumplirán bajo la administración de Colom, la cual termina el próximo Enero.

Respecto a los proyectos que tienen el propósito de hacer  a las comunidades auto-sostenibles, 130  estudios  de viabilidad han sido llevados a cabo , pero sólo 20 de los proyectos propuestos se implementarán debido a la  falta de recursos.

Cuando se cuestionaron las prioridades de la administración de Colom, ya que el programa no tiene fondos suficientes, Dávila dice que el presupuesto solicitado para el programa este año era de $28.8 millones de dólares, pero  partidos de la oposición en  el congreso lo redujeron más de la mitad hasta $13 millones de dólares.

Fuentes internas que pidieron permanecer en el anonimato por miedo a represalias  dicen que aunque el presupuesto del programa es claramente insuficiente,  aún los fondos  disponibles son frecuentemente desperdiciados  , por ejemplo, en apenas una semana la administración del programa  gastó  $9,800 dólares en anuncios ostentosos en periódicos nacionales  para lectores de clase alta urbana, presumiendo  los logros del programa, fondos que pudieron haber sido usados para construir cinco viviendas para familias en el área rural, que han pasado años en la lista de espera que parece no tener fin.

Hubo una guerra civil en Guatemala?

Para las  víctimas del conflicto armado, las memorias de las atrocidades cometidas en contra de  civiles indefensos  son difíciles de olvidar. Para la nueva generación de Guatemaltecos nacidos después de que los acuerdos de paz fueron firmados en  1,996, la guerra nunca ocurrió.

Hasta ahora, el curriculum nacional vagamente establece que los maestros deben explicar por qué se firmaron los acuerdos de paz, pero este asunto usualmente es tratado en forma superficial, sin  mencionar por qué hubo una guerra en primer lugar.

“He sido profesor universitario por 20 años y he notado que la nueva generación ignora completamente el asunto, ni  siquiera es  consciente del hecho que tuvimos una guerra” dice el profesor Rodolfo Arévalo.

Esto supuestamente  va a cambiar este año después de que el programa de compensación produjo una serie de materiales didácticos acerca del conflicto armado que va a ser usado en las escuelas, incluyendo juegos de serpientes y escaleras, para los alumnos  más jóvenes, en los  cuales cada casilla del tablero  contiene  una pregunta acerca de la historia de Guatemala que el estudiante debe responder  y una guía para los maestros para que sepan cómo plantear el asunto y cómo responder las preguntas que puedan surgir en  clase.-

Pero estos esfuerzos,  que tienen como objetivo asegurar que el holocausto Maya no sea olvidado, no han sido  bien recibidos por los veteranos del ejército y  el sector derechista quienes  están renuentes a admitir  las atrocidades que fueron cometidas.

“Las personas  Mayas insisten en que el asunto no debería  ser discutido. Los acuerdos de paz fueron  simbólicos y el país sigue gobernado por la  oligarquía  . Algunos padres se han quejado cuando algunas escuelas privadas han tratado de enseñarles a los alumnos acerca de la guerra. La verdad  es que este país no está interesado en saber que pasó” dice la maestra de secundaria Rossana Pinillos.

Fuente original:

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